これは私たちが紡いだ希望の物語  No.1 1/3【A】 version 23

2022/05/24 14:29 by someone
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これは私たちが紡いだ希望の物語  No.1 1/2 【A】
2020年、4月12日。その日、朝憬市立朝憬英道大学二回生である花森健人は、同大学B棟3階、第2講義室にて行われる人体の機能と構造の講義に出席していた。
 2020年、4月12日。その日、朝憬市立朝憬英道大学二回生である花森健人は、同大学B棟3階、第2講義室にて行われる人体の機能と構造の講義に出席していた。
「…そのためICF、国際生活機能分類では…」
時間は10時51分。単調な講師の話と昼食までもたない空腹、そして気怠さによって、既に講義に意識を集中させることが難しい。天を仰ぐように軽く首を逸らした後、左目を瞬かせて再度講義を聴くよう努めるが、そこに加わる周囲の学生らの小声の数々が健人の意識をかき乱す。最早聴講することは投げ出して、健人は前方を向いて時間をやり過ごすことだけに注力していた。そんな折、彼の着いている講義室中段の席の一つ前で、男子学生の二人組が小声でとある都市伝説の話が耳に入ってくる。
「また出たって、”赤髪の魔女”」
「お前好きだな、その与太話」
話を振った方の小柄な男子学生が「講義よりは面白いだろ」と渇いた笑みを浮かべて小声で話し続けた。
「それがここから近いんだよ、朝陽町の教会の近くで怪物と争ってたってSNSでさ…」
「お前その感じ、特撮とかそういうもんの延長で見てんだろ。別に否定はしないけど、俺にそれを話されてもさ」
話を聞くガタイのいい男子学生がその大きな肩を竦ませ、呆れた口調で返す。
「なんだよ…なんか、イケてんじゃん。赤髪の魔女」
「多分、お前はダサいけどな…」
ガタイが小柄に毒づくのに共感し、健人は小柄の方を冷ややかに見るものの、気が付けば講義よりもそちらの話ばかりを耳が拾っていた。最終的に講師が講義終了を告げると同時に、健人の胸中には苦い自己嫌悪が広がる。講師と学生らがそれぞれの荷物をまとめて講義室を後にする中、同じゼミに所属する友人である横尾和明が上の空である健人の下にやってきてその肩を叩いた。
「お疲れ、花っち」
「ああ、お疲れカズさん」
「どした?また夜更かしして絵でも描いてたのか?」
心ここに在らず——そんな健人のうだつの上がらない声に、和明は苦笑しながらその理由を問う。
「いや、それが…何て言うかさ…」
「うん、どした?」
「何で俺、この勉強してるんだっけって思ってさ」
話はそこで一瞬間が空いた。和明の口から「…え?」という一音だけがポツリと零れる。
「…とりあえずちょい早いけど、飯行く?」
「行く。腹減った」
怪訝な顔と共に言った和明の一言に即答し、健人は傍らのショルダーバッグを掴んで席を立った。

—————————————————————————————

 同日午前11時06分、朝憬市中央部駅前の街中。そこに位置する朝憬市役所ビルを、突如として不可思議な暗闇が包み、その数十分後には周囲に報道陣や人々が集まっていた。
「ご覧ください。こちら、朝憬市市役所ビル前の現在の様子です。地上13階のビルとその地下3階、そしてその周囲は今、暗雲とも霞ともつかぬ暗闇に包まれており、中の様子は一切不明です。私ども取材スタッフも4名が向かいましたが、その後一切の連絡が付きません」
テレビ局のアナウンサーが向けられたカメラへと状況を語る。そんな報道陣の周囲では近隣の住民が野次馬となり、また市役所職員等の関係者らしき人達が状況を見守っていた。
「中の人たち、どうなってんだ…」
「誰か、この人を見ませんでしたか?どうしたら…」
「あんなもので中との通信もできないってのか…?」
「警察は動かないのか!?消防でもいい!」
中の職員や来訪者の無事を祈る声や、家族を探す者の声、暗闇に対する懐疑的な声、警察等に救援を求める声と様々な声が錯綜する。そんな人々の注視する暗闇と市役所ビル内部では、今まさに異形の怪物たちが職員や来訪者らを襲っていた。阿鼻叫喚の混乱。襲い来る異形ら猛りと逃げ惑う職員や来訪者の悲鳴がひどく反響する。人と異形の叫びが混濁し、平穏が壊れゆく音がそこにあった。そんな中、同ビル9階中央へやってきたエレベーターに、黒コートを羽織った長身の男が乗り、中にいた茶髪のスーツ姿の男と合流する。黒コートは茶髪に短く一言聞いた。
「首尾はどうか?」
「問題ない、8階以下は全て制圧だ。じきに兵隊どもも追いつく。まあそれまでに、俺たちは上で号令だ」
「ではさっさと終わらせよう」
エレベーターのドアが閉まる中、問いに応じた茶髪に対し黒コートは早々に会話を切り上げようとする。しかし茶髪は薄笑いを浮かべ、その眉を吊り上げると言葉を続けた。
「しかし、人間のコミュニティはどこも風通しが悪いが…”ここ”の奴らは特にだな」
茶髪の言葉に何も返すことなく、黒コートはその憮然とした表情を保って最上階である13階を記したスイッチを押す。茶髪はそんな黒コートを一瞥したが、黒コートは無視を決め込んだ。何が悲しくてこの道化の嗤いの相手をせねばならぬのか。
「連中の顔見たか?どいつもこいつも、襲われる直前まであんたみたいに陰気な面だった。で、その目や意識は仕事と液晶画面ってのとを行ったり来たり…」
黒コートはエレベーターの壁にもたれ掛かり、腕を組んで辟易していることを暗に示すも、依然として茶髪は構わず話し続ける。安い挑発だ、何が言いたい。黒コートが茶髪を睨みつけた。エレベーターの階層の電子表記が11階を示す。
「物事や自分に意味を求める割には、随分…薄っぺらい」
「そして、お前のような者がそのつまらん皮肉を肴に酩酊するわけか」
不自然に細められる目、寒気のする揶揄と共に、取ってつけたような仕草と嘲笑。黒コートは苛立ちと共に返す刀で皮肉を言い放つ。しかしその言葉に、茶髪の”笑顔”はさらにその口角を上げた。
「何が悪い。旨いもんに酔うのは、奴らもやってる。笑って生きるための秘訣だぞ」
「話が浅い。おまけに貴様の笑いは救いようがない」
茶髪の論を制すべく、黒コートはピシャリと言った。しかし茶髪は尚もそのペースを崩すことは無い。
「まあ、アンタもせいぜい笑ってみろよ…ああ、出来損ないは笑えもしないか」
瞬間、黒コートの見開かれた瞳と茶髪の細められた目が交錯するも、「13階です」とエレベーターのアナウンスが鳴った。エレベーターのドアが響くと共に、茶髪は黒コートに向け顎をしゃくり早く出るように促す。黒コートは憤怒の表情でエレベーターを出ると、やがてビルの屋上までの階段を昇って行った。

—————————————————————————————

「なんか最近花っち、ボーっとしてること多いけど…さっき言ったの、深刻なやつ?」
「深刻、なのかな?それもぼんやりしててさ」
英道大学の学食の食堂にて、熱い醤油ラーメンを息で冷ましながら和明が言った。健人は唐揚げ定食に付けあわされたキャベツを貪る合間にそれに応える。どんぶりから立ち上る熱い湯気に和明の眼鏡が曇った。
「モラトリアムだな~」
「俺もそう思う…まあ、そういう奴もいるさ」
和明の感想の一言に対し、健人は苦笑しつつ応えながら唐揚げを口に入れた。肉の旨味と油、柔らかさに、続くご飯が大口を開けた中へと消えていく。ラーメンを啜る和明の眼鏡は未だに曇っていた。やがて咀嚼と嚥下を一先ず終えると、健人は努めて軽い口調で話し始める。
「自分が信じてたものが、ここしばらくわからなくてさ」
「ここしばらくってどれくらい?」
「2年ちょい」
和明の持った箸の先が、ラーメンのスープに浸かったまま止まった。
「…長いな、ていうか高校からか。信じてたものって、どんなのか聞いてもいい?」
丁寧に尋ねる和明に友人としての誠実さを感じながらも、健人は僅かに俯いてラーメンのどんぶりに視線を外す。しかしその目の端には、眼鏡の向こうで和明の目が少し動いたのが見えた。
「人を思ってた自分、かな」
和明は頷くと一瞬だけ眉根を寄せる。健人もドリンクのウーロン茶にしか手が伸びなかった。
「…深刻じゃん」
「やっぱ?」
「少なくとも、確かに学業の目的には関わるな…でも…」
その真剣な表情の前で両を組む姿は、健人の胸に一瞬沈鬱なものを抱かせる。だが次に続く言葉に健人は呆気にとられた。
「とりあえず食べよう!このままじゃ飯が冷める、大事なことだし食べてから考えよう!」
その真剣な表情の前で両を組む姿は、健人の胸に一瞬沈鬱なものを抱かせる。だが次に続く言葉に健人は呆気にとられた。
「とりあえず食う!このままじゃ飯が冷める、大事なことだし食べてから考えよう!」
気を取られて一瞬間が空いたところに「…マズかった?」と問う和明。その動揺が見られる様に健人は思わず笑った。
「そうだな、確かにラーメン伸びるし飯もカピカピになるわ、これじゃあ」
笑い声と共に大仰に頷き、唐揚げとご飯を平らげんとする健人を和明はじっと睨む。しかし次には和明も静かに笑い、レンゲでスープを掬っていた。
食ったら話しなもし花っちが良ければ聞くから」
まあ、せる時にでも話しなもし花っちが良ければ聞くから」
「助かるカズさん、甘えるわ…俺には今そういうのが要るんだ。多分」
そんな和明の様に、健人はようやく自身の思いを伝える。そうして唐揚げの最後の一個を口に入れた。

—————————————————————————————

朝憬市の各方面に異形の怪物の群れが出現した——。燎星心羽の下にその報せが届いたのは、同日午前11時34分のことだった。
 同日午前11時36分、朝憬市中央部駅前の街中。そこに位置する朝憬市役所ビルを、突如として不可思議な暗闇が包み、その数十分後には周囲に報道陣や人々が集まっていた。
「ご覧ください。こちら、朝憬市市役所ビル前の現在の様子です。地上13階のビルとその地下3階、そしてその周囲は今、暗雲とも霞ともつかぬ暗闇に包まれており、中の様子は一切不明です。私ども取材スタッフも4名が向かいましたが、その後一切の連絡が付きません」
テレビ局のアナウンサーが向けられたカメラへと状況を語る。そんな報道陣の周囲では近隣の住民が野次馬となり、また市役所職員等の関係者らしき人達が状況を見守っていた。
「中の人たち、どうなってんだ…」
「誰か、この人を見ませんでしたか?どうしたら…」
「警察は動かないのか!?消防でもいい!」
中の職員や来訪者の無事を祈る声や、関係者が彼らを探す声、警察等に救援を求める声と様々な声が錯綜する。そんな人々の注視する暗闇と市役所ビル内部では、今まさに異形の怪物たちが職員や来訪者らを襲っていた。阿鼻叫喚の混乱。襲い来る異形らの猛りと、逃げ惑う職員や来訪者の悲鳴がひどく反響する。人と異形の叫びが混濁し、平穏が壊れゆく音がそこにはあった。そんな中、同ビル9階中央へやってきたエレベーターに、黒コートを羽織った長身の男が乗り、中にいた茶髪のスーツ姿の男と合流する。黒コートは茶髪に短く一言聞いた。
「首尾はどうか?」
「問題ない、8階以下は全て制圧だ。じきに兵隊どもも追いつく。まあそれまでに、俺たちは上で号令だ」
「ではさっさと終わらせよう」
エレベーターのドアが閉まる中、問いに応じた茶髪に対し黒コートは早々に会話を切り上げようとする。しかし茶髪は薄笑いを浮かべ、その眉を吊り上げると言葉を続けた。
「しかし、人間のコミュニティはどこも風通しが悪いが…”ここ”の奴らは特にだな」
茶髪の言葉に何も返すことなく、黒コートはその憮然とした表情を保って最上階である13階を記したスイッチを押す。茶髪はそんな黒コートを一瞥したが、黒コートは無視を決め込んだ。何が悲しくてこの道化の嗤いの相手をせねばならぬのか。
「連中の顔見たか?どいつもこいつも、襲われる直前まであんたみたいに陰気な面だった。で、その目や意識は仕事と液晶画面ってのとを行ったり来たり…」
黒コートはエレベーターの壁にもたれ掛かり、腕を組んで辟易していることを暗に示すも、依然として茶髪は構わず話し続ける。安い挑発だ、何が言いたい。黒コートが茶髪を睨みつけた。エレベーターの階層の電子表記が11階を示す。
「物事や自分に意味を求める割には、随分…薄っぺらい」
「そして、お前のような者がそのつまらん皮肉を肴に酩酊するわけか」
不自然に細められる目、寒気のする揶揄と共に、取ってつけたような仕草と嘲笑。黒コートは苛立ちと共に返す刀で皮肉を言い放つ。しかしその言葉に、茶髪の”笑顔”はさらにその口角を上げた。
「何が悪い。旨いもんに酔うのは、奴らもやってる。笑って生きるための秘訣だぞ」
「話が浅い。おまけに貴様の笑いは救いようがない」
茶髪の論を制すべく、黒コートはピシャリと言った。しかし茶髪は尚もそのペースを崩すことは無い。
「まあ、アンタもせいぜい笑ってみろよ…ああ、出来損ないは笑えもしないか」
瞬間、黒コートの見開かれた瞳と茶髪の細められた目が交錯するも、「13階です」とエレベーターのアナウンスが鳴った。エレベーターのドアが響くと共に、茶髪は黒コートに向け顎をしゃくり早く出るように促す。黒コートは憤怒の表情でエレベーターを出ると、やがてビルの屋上までの階段を昇って行った。

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朝憬市の各方面に異形の怪物の群れが出現した——。燎星心羽の下にその報せが届いたのは、同日午前11時58分のことだった。
朝憬市立望海中学校の理科室で、授業を受けていた彼女の右手の細いブレスレットが淡く光る。それは心羽の従者からの合図。いつも気は張っているが、よもや授業中に合図が来るのは想定外だった。慌ててブレスレットをしていた右手首を、制服であるブレザーの袖に竦めるように隠す。
”もう、何で今なの——”
話の聞き取りやすい理科の授業の担当教師である飯山と、その授業内容を好ましく思っていた心羽は、不意に起こった急を要する事態に面食らった。しかし余程のことでない限り、従者が心羽の生活を害することはない。それ程の状況である以上、動かないわけにもいかない。心羽はおずおずと飯山に言った。
「あの、先生すみません…」
「燎星さん、どうしたの?」
おっとりとした女性である飯山の優しい声が続いて響く。その目は心羽の様子を窺っていた。
「ちょっと気分が良くなくって…」
ブレザーの袖と共に右手首を左手で抑え、辛うじて言葉を続けるも気まずさに最後は言い淀んでしまう。
「こっちゃん、大丈夫?」
「保健室、一緒に行こうか?」
自身の隣の席に座っていた親友の安純日菜と中川香穂の二人が、心羽の様子を窺いながら言った小声に、「ううん、大丈夫」と返す。しかし周囲の生徒の注目を浴びつつ、嘘をつかねばならぬ状況を心羽は恨めしく思って俯いた。自身を物憂げに見遣る飯山の目には、それがどう映っただろうか。
「わかったわ、担任の羽原先生には…」
「私達が伝えとく。先生、いいですか?」
「うん、じゃあ二人にそうしてもらって」
飯山からの承諾、そして日菜と香穂の反応に心羽は胸を撫で下ろす。それと同時に申し訳なさと感謝を挨拶に交えて伝え、心羽は静かに理科室を抜け出した。
「ありがとう、ごめんね…先生、失礼します」

—————————————————————————————

 そのまま自身の教室である2年A組に置いた荷物を取り、心羽は周囲に気を払いつつも校舎の屋上へと階段を駆け上がっていく。そうして屋上の出入り口の戸を開けると、従者である梟——エウィグは屋上の鉄柵に留まっていた。エウィグは翼を羽ばたかせて鉄柵から心羽の下に降りると、その嘴から鳴き声と共に魔法の言葉を紡ぐ。
「お嬢様、エクリプスです!」
「こんな時間からなの!?」
自身らの敵が白昼堂々暴れているという報せに、心羽は驚愕の声を上げた。エウィグはその身を竦ませるように翼を折り、魔法の言葉をまごつきながらも続ける。
「ええ、お嬢様の学校生活を害したくはありませんでしたが、状況が状況故にお呼びしないわけにもいかず…」
「それは何とか大丈夫。で、場所は?」
「…朝憬市の役所ビルを中心に、街の各役所が襲撃されています!」
一瞬の間をおいて為されたその報告に、心羽の表情は険しさを増した。どうして今、そんなに目立つ攻撃をしてきたの——?しかし彼女はすぐに状況の確認に努める。
「街のあちこちでってこと…?被害規模は?」
「私見ですが、朝憬市におけるおよそ6割から7割かと」
「そんな…」
心羽は戦慄に目を見開いた。規模が大きく同時多発的に攻撃が起こるなど、明らかに対処しきれない。人々に迫る脅威を思い息を飲んだ。一瞬の空白。彼女はその相貌に精悍さを宿し、周囲の見渡して校舎外の人の気配を探る。そして誰もいないことと方角を確認すると、脚に力を込めた。同時に魔法の力——魔法力も込めた両脚に、そのエネルギーたる魔力の流れる赤い光が走る。その様にエウィグが驚愕の鳴き声を上げた。
「お嬢様!人に見られます!」
「この方が速いから…ほら、エウィグ!」
「ああ、もう…!」
その制止に構うことなく心羽は右手を掲げる。エウィグは困惑の声を上げるも、その手に留まると身体から魔法の光を放った。すると梟の姿を象った光が、その形を変えて心羽の右手に宿るもう一つのブレスレットとなる。それを受けて心羽はそのまま魔法力の宿る脚を跳躍させた。そして屋上の鉄柵を飛び越えると、ミディアムボブの赤い髪が高低差から来る風に舞い上がった。

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「何あっんだ?人を思う自が、信じられなくなったって…」
英道大学B棟25講義室。健人と和明は13時にここで行われる心理学と心理的支援の講義まで、先の話題につい話そうとことになった。しかし和明から問いかけに対し、健は自身欠落した感覚を言語化しきれない。話そうにまとまった言葉や文章としてではなく、「色々、面倒なってさ」とか「まあ、どうでもよくなった」とった断片的それしか出てこなかった。無表情ながら健人は講義室の机に両肘をつき、目机に落とす。そして右手で額を少し掻いた。和明は続く言葉を待つもそのまま固まってしまっ健人見ると、その目を一瞬だけ伏せ言った。
「相当みたいだな。なら尚更、無理に話すこともない」
「…悪い、カズさん」
そのまま続く沈黙。和明の気遣いに対し、いたたまれない思い。それに耐えきれなくなった健人仕切りなおすために他の話題振った
「そういや、今日梨沙ちゃんは?」
「ああ…市役所に用事だって」
健人と和明、そして和明の恋人であ樋川梨沙三人はそれぞれ英道大学福祉学科に入学してすぐに出会った。入学直後ぎこちない時期を終え、リキュムをこなしていく日々の中で、わせているうちにこ三人の友人関係は出来上がっておりのうち和明と梨沙二人は恋愛関係なると共に、三人は二回生となっいた。んな友人達交際羨ましくも微笑ましく見いた健人が、今は梨沙存在種救いとなったように思う。それほど話題に困っていたそのせい和明反応も、どこ要領得ない。それか二人で共有てい事情が何かあるのか。
「そっか…お互い色々あな」
「まな…ういうが分か奴にりたもんだ」
しかしはどこかその事情があったとして介入する余裕さえ持てなかった。そこそ和明の言うよう者になるには、自分は程遠とさえ思う。かし、分かからそ様子をる選択を敢えしてくれた友人に、健人はせめて感謝を伝えた。
「カズさんは、分かてくれてるさ」
「そうか?「だからまた話せるようにしてよ」
健人のその言葉に和明は静かに息吐くと、そのまま健人の方を見言った。
「わかった、じゃあちょっと待つわ。そまで俺は勉強しとく「悪いな、カズさん」
健人スマートフォンのSNSでその投稿を見のは午後12時03。昼過ぎに英道大学B棟4階第2講義室で行われる予定である、心理学と心理的支援の講義を待っていた時のことった。SNSのタイムラインに現れた”サイリ”のアイコンは、和明のである樋川梨沙ハンドルネームのあり、投稿ショート動画のみ。怪訝いながらも、表示され再生ボタン親指で押すと、そこには朝憬市役所内部で倒れる人々が映った。
「カズさん、これ——異変を感じ取った健人、すぐに隣にい和明呼んだショート動画の再生続く。の叫び獣を思わせ何者か唸りが響く中震えるスマートフォンのカラで写されたと思われる映像は健人と和明の目わせた。次瞬間画面向こでは壮年男性が背中から胸かけてその貫かれ倒れ、凶行に及ん姿る。そ居たの人ならざる者に市役所ビルら漏れる逆光背にた異形を捉え震え映像もってその姿の全てを見ことは叶わないしかしそれでも、彼者がとも獣とも取れどちらも取れない輪郭を有た存在であることは見てれた。瞬間、異形は撮影主気づいたのかすぐに歩を詰迫った。
「——ひっ…」
恐怖に息を飲む梨沙の梨沙の声を最後にショート動画は暗転してその再生を終え健人は驚愕と動揺に眉を寄せた。和明もその表情引きつらせ、そ震えている。
「何があった…なんだよれ」




——————————————————————————————
これから各項目の最後にこんな感じでそのメモに関してだけをやり取りできる空間を設けようと思う。あくまでやり取りの場なので、読んで双方が合意したものは順次消していくつもり。どうかな?//

ギルです。モルすみません、随分待たせました…一先ず更新です。ちょっと健人と和明がつこいな…この後SNSで市役所のことを知っ二人は、梨沙さんを追って市役所行く体にするつもりです…こりゃいきなり参りま(;'∀')
ギルです。モルすみません、随分待たせました…一先ず更新です。
その後、ちょっとまし。スピード感くてね(;'∀')      

2020年、4月12日。その日、朝憬市立朝憬英道大学二回生である花森健人は、同大学B棟3階、第2講義室にて行われる人体の機能と構造の講義に出席していた。
「…そのためICF、国際生活機能分類では…」
時間は10時51分。単調な講師の話と昼食までもたない空腹、そして気怠さによって、既に講義に意識を集中させることが難しい。天を仰ぐように軽く首を逸らした後、左目を瞬かせて再度講義を聴くよう努めるが、そこに加わる周囲の学生らの小声の数々が健人の意識をかき乱す。最早聴講することは投げ出して、健人は前方を向いて時間をやり過ごすことだけに注力していた。そんな折、彼の着いている講義室中段の席の一つ前で、男子学生の二人組が小声でとある都市伝説の話が耳に入ってくる。
「また出たって、”赤髪の魔女”」
「お前好きだな、その与太話」
話を振った方の小柄な男子学生が「講義よりは面白いだろ」と渇いた笑みを浮かべて小声で話し続けた。
「それがここから近いんだよ、朝陽町の教会の近くで怪物と争ってたってSNSでさ…」
「お前その感じ、特撮とかそういうもんの延長で見てんだろ。別に否定はしないけど、俺にそれを話されてもさ」
話を聞くガタイのいい男子学生がその大きな肩を竦ませ、呆れた口調で返す。
「なんだよ…なんか、イケてんじゃん。赤髪の魔女」
「多分、お前はダサいけどな…」
ガタイが小柄に毒づくのに共感し、健人は小柄の方を冷ややかに見るものの、気が付けば講義よりもそちらの話ばかりを耳が拾っていた。最終的に講師が講義終了を告げると同時に、健人の胸中には苦い自己嫌悪が広がる。講師と学生らがそれぞれの荷物をまとめて講義室を後にする中、同じゼミに所属する友人である横尾和明が上の空である健人の下にやってきてその肩を叩いた。
「お疲れ、花っち」
「ああ、お疲れカズさん」
「どした?また夜更かしして絵でも描いてたのか?」
心ここに在らず——そんな健人のうだつの上がらない声に、和明は苦笑しながらその理由を問う。
「いや、それが…何て言うかさ…」
「うん、どした?」
「何で俺、この勉強してるんだっけって思ってさ」
話はそこで一瞬間が空いた。和明の口から「…え?」という一音だけがポツリと零れる。
「…とりあえずちょい早いけど、飯行く?」
「行く。腹減った」
怪訝な顔と共に言った和明の一言に即答し、健人は傍らのショルダーバッグを掴んで席を立った。

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「なんか最近花っち、ボーっとしてること多いけど…さっき言ったの、深刻なやつ?」
「深刻、なのかな?それもぼんやりしててさ」
英道大学の学食の食堂にて、熱い醤油ラーメンを息で冷ましながら和明が言った。健人は唐揚げ定食に付けあわされたキャベツを貪る合間にそれに応える。どんぶりから立ち上る熱い湯気に和明の眼鏡が曇った。
「モラトリアムだな~」
「俺もそう思う…まあ、そういう奴もいるさ」
和明の感想の一言に対し、健人は苦笑しつつ応えながら唐揚げを口に入れた。肉の旨味と油、柔らかさに、続くご飯が大口を開けた中へと消えていく。ラーメンを啜る和明の眼鏡は未だに曇っていた。やがて咀嚼と嚥下を一先ず終えると、健人は努めて軽い口調で話し始める。
「自分が信じてたものが、ここしばらくわからなくてさ」
「ここしばらくってどれくらい?」
「2年ちょい」
和明の持った箸の先が、ラーメンのスープに浸かったまま止まった。
「…長いな、ていうか高校からか。信じてたものって、どんなのか聞いてもいい?」
丁寧に尋ねる和明に友人としての誠実さを感じながらも、健人は僅かに俯いてラーメンのどんぶりに視線を外す。しかしその目の端には、眼鏡の向こうで和明の目が少し動いたのが見えた。
「人を思ってた自分、かな」
和明は頷くと一瞬だけ眉根を寄せる。健人もドリンクのウーロン茶にしか手が伸びなかった。
「…深刻じゃん」
「やっぱ?」
「少なくとも、確かに学業の目的には関わるな…でも…」
その真剣な表情の前で両腕を組む姿は、健人の胸に一瞬沈鬱なものを抱かせる。だが次に続く言葉に健人は呆気にとられた。
「とりあえず食おう!このままじゃ飯が冷める、大事なことだし食べてから考えよう!」
気を取られて一瞬間が空いたところに「…マズかった?」と問う和明。その動揺が見られる様に健人は思わず笑った。
「そうだな、確かにラーメン伸びるし飯もカピカピになるわ、これじゃあ」
笑い声と共に大仰に頷き、唐揚げとご飯を平らげんとする健人を和明はじっと睨む。しかし次には和明も静かに笑い、レンゲでスープを掬っていた。
「まあ、話せる時にでも話しな。もし花っちが良ければ聞くから」
「助かるカズさん、甘えるわ…俺には今そういうのが要るんだ。多分」
そんな和明の様に、健人はようやく自身の思いを伝える。そうして唐揚げの最後の一個を口に入れた。

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同日午前11時36分、朝憬市中央部駅前の街中。そこに位置する朝憬市役所ビルを、突如として不可思議な暗闇が包み、その数十分後には周囲に報道陣や人々が集まっていた。
「ご覧ください。こちら、朝憬市市役所ビル前の現在の様子です。地上13階のビルとその地下3階、そしてその周囲は今、暗雲とも霞ともつかぬ暗闇に包まれており、中の様子は一切不明です。私ども取材スタッフも4名が向かいましたが、その後一切の連絡が付きません」
テレビ局のアナウンサーが向けられたカメラへと状況を語る。そんな報道陣の周囲では近隣の住民が野次馬となり、また市役所職員等の関係者らしき人達が状況を見守っていた。
「中の人たち、どうなってんだ…」
「誰か、この人を見ませんでしたか?どうしたら…」
「警察は動かないのか!?消防でもいい!」
中の職員や来訪者の無事を祈る声や、関係者が彼らを探す声、警察等に救援を求める声と様々な声が錯綜する。そんな人々の注視する暗闇と市役所ビル内部では、今まさに異形の怪物たちが職員や来訪者らを襲っていた。阿鼻叫喚の混乱。襲い来る異形らの猛りと、逃げ惑う職員や来訪者の悲鳴がひどく反響する。人と異形の叫びが混濁し、平穏が壊れゆく音がそこにはあった。そんな中、同ビル9階中央へやってきたエレベーターに、黒コートを羽織った長身の男が乗り、中にいた茶髪のスーツ姿の男と合流する。黒コートは茶髪に短く一言聞いた。
「首尾はどうか?」
「問題ない、8階以下は全て制圧だ。じきに兵隊どもも追いつく。まあそれまでに、俺たちは上で号令だ」
「ではさっさと終わらせよう」
エレベーターのドアが閉まる中、問いに応じた茶髪に対し黒コートは早々に会話を切り上げようとする。しかし茶髪は薄笑いを浮かべ、その眉を吊り上げると言葉を続けた。
「しかし、人間のコミュニティはどこも風通しが悪いが…”ここ”の奴らは特にだな」
茶髪の言葉に何も返すことなく、黒コートはその憮然とした表情を保って最上階である13階を記したスイッチを押す。茶髪はそんな黒コートを一瞥したが、黒コートは無視を決め込んだ。何が悲しくてこの道化の嗤いの相手をせねばならぬのか。
「連中の顔見たか?どいつもこいつも、襲われる直前まであんたみたいに陰気な面だった。で、その目や意識は仕事と液晶画面ってのとを行ったり来たり…」
黒コートはエレベーターの壁にもたれ掛かり、腕を組んで辟易していることを暗に示すも、依然として茶髪は構わず話し続ける。安い挑発だ、何が言いたい。黒コートが茶髪を睨みつけた。エレベーターの階層の電子表記が11階を示す。
「物事や自分に意味を求める割には、随分…薄っぺらい」
「そして、お前のような者がそのつまらん皮肉を肴に酩酊するわけか」
不自然に細められる目、寒気のする揶揄と共に、取ってつけたような仕草と嘲笑。黒コートは苛立ちと共に返す刀で皮肉を言い放つ。しかしその言葉に、茶髪の”笑顔”はさらにその口角を上げた。
「何が悪い。旨いもんに酔うのは、奴らもやってる。笑って生きるための秘訣だぞ」
「話が浅い。おまけに貴様の笑いは救いようがない」
茶髪の論を制すべく、黒コートはピシャリと言った。しかし茶髪は尚もそのペースを崩すことは無い。
「まあ、アンタもせいぜい笑ってみろよ…ああ、出来損ないは笑えもしないか」
瞬間、黒コートの見開かれた瞳と茶髪の細められた目が交錯するも、「13階です」とエレベーターのアナウンスが鳴った。エレベーターのドアが響くと共に、茶髪は黒コートに向け顎をしゃくり早く出るように促す。黒コートは憤怒の表情でエレベーターを出ると、やがてビルの屋上までの階段を昇って行った。

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朝憬市の各方面に異形の怪物の群れが出現した——。燎星心羽の下にその報せが届いたのは、同日午前11時58分のことだった。
朝憬市立望海中学校の理科室で、授業を受けていた彼女の右手の細いブレスレットが淡く光る。それは心羽の従者からの合図。いつも気は張っているが、よもや授業中に合図が来るのは想定外だった。慌ててブレスレットをしていた右手首を、制服であるブレザーの袖に竦めるように隠す。
”もう、何で今なの——”
話の聞き取りやすい理科の授業の担当教師である飯山と、その授業内容を好ましく思っていた心羽は、不意に起こった急を要する事態に面食らった。しかし余程のことでない限り、従者が心羽の生活を害することはない。それ程の状況である以上、動かないわけにもいかない。心羽はおずおずと飯山に言った。
「あの、先生すみません…」
「燎星さん、どうしたの?」
おっとりとした女性である飯山の優しい声が続いて響く。その目は心羽の様子を窺っていた。
「ちょっと気分が良くなくって…」
ブレザーの袖と共に右手首を左手で抑え、辛うじて言葉を続けるも気まずさに最後は言い淀んでしまう。
「こっちゃん、大丈夫?」
「保健室、一緒に行こうか?」
自身の隣の席に座っていた親友の安純日菜と中川香穂の二人が、心羽の様子を窺いながら言った小声に、「ううん、大丈夫」と返す。しかし周囲の生徒の注目を浴びつつ、嘘をつかねばならぬ状況を心羽は恨めしく思って俯いた。自身を物憂げに見遣る飯山の目には、それがどう映っただろうか。
「わかったわ、担任の羽原先生には…」
「私達が伝えとく。先生、いいですか?」
「うん、じゃあ二人にそうしてもらって」
飯山からの承諾、そして日菜と香穂の反応に心羽は胸を撫で下ろす。それと同時に申し訳なさと感謝を挨拶に交えて伝え、心羽は静かに理科室を抜け出した。
「ありがとう、ごめんね…先生、失礼します」

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そのまま自身の教室である2年A組に置いた荷物を取り、心羽は周囲に気を払いつつも校舎の屋上へと階段を駆け上がっていく。そうして屋上の出入り口の戸を開けると、従者である梟——エウィグは屋上の鉄柵に留まっていた。エウィグは翼を羽ばたかせて鉄柵から心羽の下に降りると、その嘴から鳴き声と共に魔法の言葉を紡ぐ。
「お嬢様、エクリプスです!」
「こんな時間からなの!?」
自身らの敵が白昼堂々暴れているという報せに、心羽は驚愕の声を上げた。エウィグはその身を竦ませるように翼を折り、魔法の言葉をまごつきながらも続ける。
「ええ、お嬢様の学校生活を害したくはありませんでしたが、状況が状況故にお呼びしないわけにもいかず…」
「それは何とか大丈夫。で、場所は?」
「…朝憬市の役所ビルを中心に、街の各役所が襲撃されています!」
一瞬の間をおいて為されたその報告に、心羽の表情は険しさを増した。どうして今、そんなに目立つ攻撃をしてきたの——?しかし彼女はすぐに状況の確認に努める。
「街のあちこちでってこと…?被害規模は?」
「私見ですが、朝憬市におけるおよそ6割から7割かと」
「そんな…」
心羽は戦慄に目を見開いた。規模が大きく同時多発的に攻撃が起こるなど、明らかに対処しきれない。人々に迫る脅威を思い息を飲んだ。一瞬の空白。彼女はその相貌に精悍さを宿し、周囲の見渡して校舎外の人の気配を探る。そして誰もいないことと方角を確認すると、脚に力を込めた。同時に魔法の力——魔法力も込めた両脚に、そのエネルギーたる魔力の流れる赤い光が走る。その様にエウィグが驚愕の鳴き声を上げた。
「お嬢様!人に見られます!」
「この方が速いから…ほら、エウィグ!」
「ああ、もう…!」
その制止に構うことなく心羽は右手を掲げる。エウィグは困惑の声を上げるも、その手に留まると身体から魔法の光を放った。すると梟の姿を象った光が、その形を変えて心羽の右手に宿るもう一つのブレスレットとなる。それを受けて心羽はそのまま魔法力の宿る脚を跳躍させた。そして屋上の鉄柵を飛び越えると、ミディアムボブの赤い髪が高低差から来る風に舞い上がった。

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健人がスマートフォンのSNSでその投稿を見たのは午後12時03分。昼過ぎに英道大学B棟4階第2講義室で行われる予定である、心理学と心理的支援の講義を待っていた時のことだった。SNSのタイムラインに現れた”サイリ”のアイコンは、和明の恋人である樋川梨沙のハンドルネームのものであり、投稿はショート動画のみ。怪訝に思いながらも、表示された再生ボタンを親指で押すと、そこには朝憬市役所の内部で倒れる人々が映っていた。
「カズさん、これ——」
異変を感じ取った健人が、すぐに隣にいた和明を呼んだ。ショート動画の再生は続く。人の叫びと獣を思わせる何者かの唸りが響く中、震えるスマートフォンのカメラで写されたと思われる映像は、健人と和明の目を震わせた。次の瞬間、画面の向こうでは壮年の男性が背中から胸にかけてその身を貫かれて倒れ、凶行に及んだ者の姿が映る。そこに居たのは人ならざる者。僅かに市役所ビルの外から漏れる逆光を背にした異形を捉えるも、震える映像もあってその姿の全てを見ることは叶わない。しかしそれでも、彼の者が人とも獣とも取れ、またどちらとも取れない輪郭を有した存在であることは見て取れた。瞬間、異形は撮影主に気づいたのか、すぐに歩を詰め迫ってきた。
「——ひっ…」
恐怖に息を飲む梨沙の梨沙の声を最後に、ショート動画は暗転してその再生を終える。健人は驚愕とに動揺に眉を寄せた。和明もその表情を引きつらせ、そして震えている。
「何があった…なんだよ、これ」

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これから各項目の最後にこんな感じでそのメモに関してだけをやり取りできる空間を設けようと思う。あくまでやり取りの場なので、読んで双方が合意したものは順次消していくつもり。どうかな?//

ギルです。モルすみません、随分待たせました…一先ず更新です。
その後、ちょっと直しました。スピード感が欲しくてね(;'∀')